سال‌های سال است که یکی از اهداف بزرگ ناسا فرستادن انسان‌ها به مریخ است. این سازمان فضایی تلاش‌های گسترده‌ای برای ساخت و آزمایش قدرتمندترین موشک خود یعنی Space Launch System (SLS) انجام داده است اما با این وجود هنوز اطلاعات دقیقی از زمان و چگونگی انتقال فضانوردان به سیاره‌ی سرخ منتشر نکرده است.

گویا آی تی – همه چیز در هفته‌ی جاری تغییر کرد و ناسا در روز سه‌شنبه از برنامه‌ی جسورانه‌ی خود به نام Deep Space Gateway پرده برداشت: یک بندر فضایی پر از خدمه که به دور ماه چرخیده و قرار است یک سری از موشک‌هایی که می‌توانند فضای بسیار دور را کاوش کرده و احتمالا تا سال ۲۰۳۳ مسافران مریخ را به این سیاره جا‌به‌جا خواهند کرد در آن تست و بررسی خواهند شد.
همه چیز شبیه فیلم‌های علمی تخیلی به نظر می‌رسد، در حقیقت این پروژه نسخه‌ی ناسا از فیلم Stargate البته بدون وجود کرم‌ چاله‌هاست؛ اما این سازمان فضایی برای شروع این پروژه عزم خود را حسابی جزم کرده است و قرار است اولین پرتاب این پروژه که پرتاب ”عملیات کاوش ۱ (EM-1) نام گرفته قرار است در سال آینده انجام شود.
«بیل گرستن‌مایر»، رئیس بخش سفرهای فضایی انسانی در ناسا: ”ما برای آغاز طراحی عملی و ساخت سخت‌افزارهای لازم برای این عملیات‌ها کاملا آماده‌ایم.“
احتمالا در مراحل آغازین اولین تست پرواز SLS در EM-1 بدون خدمه‌ی انسانی انجام خواهد شد اما با نزدیک‌تر شدن به زمان آغاز عملی پروژه شرایط تغییر خواهد کرد؛ سپس ناسا از موشک برای پرتاب فضاپیمای Europa Clipper به منظور مطالعه‌ی قمر سیاره‌ی مشتری استفاده خواهد کرد.
بعد از این SLS در سال‌های ۲۰۲۳ تا ۲۰۲۶ درگیر یک سری عملیات‌های دیگر خواهد شد و از آن برای پرتاب تجهیزات مورد نیاز برای ساخت بندرفضایی Deep Space Gateway به کار گرفته خواهد شد.

برخلاف ایستگاه فضایی بین‌المللی (ISS) که به دور زمین چرخیده و خدمه‌ی ثابت دارد، بندر فضایی Deep Space به دور ماه چرخیده، کوچک‌تر خواهد بود و تنها در زمان مورد نیاز میزبان موقتی خدمه‌هایی خواهد شد که قرار است عملیات‌های فضایی را انجام دهند.
Deep Space Gateway دارای یک منبع انرژی، یک ماژول مسکونی کوچک، عرشه برای پهلوگیری فضاپیماها، قفل هوایی و ماژول‌های برای اهداف تحقیقاتی خواهد بود. طبق اظهارات ناسا از این بندر فضایی می‌توان برای برخی از عملیات‌های تحقیقاتی که توسط سازمان‌های فضایی دولتی و شرکت‌های فضایی خصوصی (مثل SpaceX و Blue Origin انجام می‌شوند استفاده کرد.
گرستن‌مایر: ”به نظرم شرکای مختلفی، چه بین‌المللی و چه تجاری، در این پروژه مشارکت خواهند کرد و به اشکال گوناگون برای عملی کردن مقاصد خود از آن بهره‌برداری خواهند کرد.
از Deep Space می‌توان برای پشتیبانی از عملیات‌های رباتیکی که قرار است روی سطح ماه انجام شوند استفاده نمود و یا حتی می‌توان آن را در مدارهای قمری برای پرتاب موشک و آغاز عملیات‌هایی که مکان‌های خاصی را در منظومه‌ی شمسی هدف قرار داده‌اند استفاده نمود.“

یک فضاپیمای مخصوص به نام Deep Space Transport کار انتقال فضانوردان به این بندر فضایی و همچنین سیاره سرخ را عهده‌دار است.
احتمالا عملیات ساخت این فضاپیما در سال ۲۰۲۷ یا بعد از آن شروع خواهد شد. فضاپیمای مذکور شبیه یک تاکسی فضایی دور بُرد عمل کرده و فضانوردان را از بندر Deep Space به سایر مقاصد منتقل خواهد کرد؛ این فضاپیما بعد از انجام هر نقل و انتقال به بندر برگشته و خدمه کار سرویس‌ و نگهداری آن را انجام خواهند داد.
ناسا پیش‌بینی می‌کند که اولین ماموریت قمری به عنوان پروژه‌ی تست بندر و فضاپیما در اواخر سال ۲۰۲۰ انجام شود؛ احتمالا اولین فضانوردان این ماموریت برای رسیدن به بندر باید ۳۰۰ تا ۴۰۰ روز در تاکسی Deep Space Transport بگذرانند.
ناسا امیدوار است از این سیستم برای انتقال خدمه‌ی انسانی به مریخ در سال ۲۰۳۳ استفاده نماید؛ در حال حاضر این ماموریت در قالب یک سفر به مدار قمری در نظر گرفته شده و قرار نیست هیچ فضانوردی پا بر سیاره‌ی سرخ بگذارد.

اگر چه خدمه پای بر مریخ نخواهند گذاشت اما فرصت استثنایی برای مشاهده‌ی سطح مریخ از فاصله‌ای بسیار نزدیک فراهم خواهد شد. طبق اظهارات ناسا در طول این سفر فضایی که احتمالا سه سال به طول خواهد انجامید، امکان مشاهده سیاره‌ی زهره نیز فراهم خواهد شد.
البته تمام این‌ها بستگی به تامین سرمایه‌ی مالی لازم برای این بندر فضایی و همچنین فضاپیمای مخصوصش خواهد داشت اما دولت امریکا علاقه‌ی خود به این موضوع را نشان داده و اعلام کرده که این سازمان فضایی باید فتح مریخ را تبدیل به یکی از اولویت‌های اصلی خود نموده و در عین حال تلاش‌هایش در زمینه‌ی ارسال فضانوردان به ماه را هم گسترش دهد.
موفقیت این پروژه‌ی عظیم کار دشواری است اما دستاوردهای علمی آن بی‌نظیر خواهند بود.